Mohamed Ali

©Abaca

Sa carrière prend un tournant en 1964, quand il bat contre toute attente le champion du monde Sonny Liston lors d'un combat mémorable à Miami.

Mohamed Ali devient à la même période célèbre pour des motifs qui dépassent le ring de boxe. Il se convertit à l'Islam en rejoignant Malcom X et la Nation of Islam - organisation musulmane afro-américaine, groupe religieux très controversé à l'époque, accusé d'être une secte et de prôner la suprématie noire. Le boxeur quittera la Nation of Islam en 1975 pour se convertir à l'Islam sunnite.

Maître de la provocation, le champion tente d'intimider ses adversaires avant match par de nombreuses menaces, et en assénant des phrases à longueurs d'interviews comme "Je suis le plus grand", "Si vous rêvez de me battre, vous feriez bien de vous réveiller et de vous excuser", ou encore la fameuse phrase "Flotte comme un papillon, pique comme une abeille."

Mais le boxeur a de quoi se vanter, puisque de 1964 à 1967 il est le champion du monde incontesté et indétrônable. Un événement va venir cependant tout bousculer : le boxeur "grande gueule" fait à nouveau faire parler de lui en 1967, car il refuse de faire la guerre du Vietnam. Mohamed Ali est condamné à cinq ans de prison, mais il ne purgera jamais sa peine. Il est néanmoins interdit de boxe par les autorités pendant trois ans et demi, et se voit destitué de son titre mondial. Mais ses prises de positions contre la guerre, en faveur des droits civiques et sa lutte sans faille contre la ségrégation raciale lui offrent un véritable statut d'activiste social.

Il revient peu à peu à la boxe à partir de 1971. Mais c'est surtout en 1974 que le "Greatest", comme on le surnomme, brille à nouveau, lors d'un le combat légendaire à Kinshasa au Zaïre contre George Foreman, champion en titre. Alors que tout le monde donnait Foreman gagnant, Muhammad Ali redevient le champion qu'il a été, dix ans après son premier titre de mondial. Il enchaîne ensuite de nombreuses victoires jusqu'en 1976, où il perd son titre, à 26 ans, face à Leon Spinks.

C'est ensuite le déclin du virtuose de la boxe, qui apparaît de plus en plus diminué au fil des combats. En décembre 1981, c'est dans l'indifférence médiatique que Mohamed Ali jouera son dernier combat, à la suite de quoi il décidera de prendre sa retraite. Un an plus tard le diagnostic tombe, il est atteint de la maladie de Parkinson.

Ses compétences et sa personnalité hors du commun on fait de lui un sportif mythique. En 1999, il est d'ailleurs désigné sportif du siècle par plusieurs médias, dont la BBC. Devenu une icône culturelle, des tas de documentaires lui ont été consacré, et sa vie exceptionnelle été adaptée au cinéma dans plusieurs films, dont le biopic avec Will Smith intitulé sobrement Ali.

Le 3 juin 2016, Mohamed Ali perd son combat contre la maladie, il meurt à Scottsdale dans l'Arizona à l'âge de 78 ans.

Palmarès:

61 combats, 56 victoires (dont 37 avant la limite), 5 défaites.

Titres professionnels:

Champion du monde WBA des lourds, du 25 février 1964 au 19 juin 1964, après sa victoire par K.-O. face à Sonny Liston (USA)
Champion du monde WBC des lourds, du 25 février 1964 au 11 mars 1969
Champion du monde WBA des lourds, du 6 février 1967 au 29 avril 1967, après sa victoire face à Ernie Terrell (USA)
Champion du monde WBA et WBC des lourds, du 30 octobre 1974 au 15 février 1978, après sa victoire par K.-O. à Kinshasa (Zaïre) face à George Foreman (USA)
Champion du monde WBA des lourds, du 15 septembre 1978 au 27 avril 1979, après sa victoire face à Leon Spinks (USA)

Titres amateurs:

Golden Gloves 1959 : Vainqueur catégorie mi-lourds
Golden Gloves 1960 : Vainqueur catégorie poids lourds
Jeux Olympiques 1960 de Rome : Médaille d'or catégorie poids mi-lourds

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