Roald Dahl

©Getty Images

Comprenant très vite qu'il n'était pas fait pour les études mais pour les grandes aventures, Roald Dahl coupe court à sa scolarité à l'âge de 18 ans. Deux ans plus tard, le voilà parti en Afrique, où il se fait engager comme stagiaire au Service Orient pour la compagnie pétrolière Shell.

Envoyé en Afrique orientale en 1936, il devient ensuite pilote de chasse dans la Royal Air Force à Nairobi, alors que la Seconde Guerre mondiale éclate. Pilote à l'escadrille 80, il combat en Grèce et en Palestine, puis échappe de justesse à la mort lors d'un accident d'avion dans le désert libyen. Rapatrié en Amérique, il y côtoie la bourgeoisie de l'époque, quand il ne travaille pas comme espion à l'ambassade britannique de Washington.

C'est en 1943 que sa carrière va prendre un tout nouveau tournant auquel il n'avait jamais songé. Alors qu'il se trouve à Washington, il fait la connaissance de l'auteur C.S. Forester, connu pour ses histoires du capitaine Horacia Hornblower. Ayant appris ses mésaventures en Libye, ce dernier lui demande de les relater dans le Saturday Evening Post. Sonne alors le début d'une grande histoire d'amour avec les mots et la littérature.

Il prête d'abord sa plume à des histoires sombres pour adultes, avant de se lancer dans la littérature jeunesse dans les années 1960 pour distraire à l'origine ses propres enfants, cinq bambins nés de son union avec l'actrice Patricia Neal, qu'il épouse en 1953.

C'est à Roald Dahl que l'on doit Les Gremlins, roman qu'il publie en 1943 et qui fera l'objet d'une adaptation au cinéma par Joe Dante en 1984. Il est également celui qui se cache derrière le recueil de nouvelles Bizarre ! Bizarre (1953), lauréat du Prix Edgar-Allan-Poe de la meilleure nouvelle en 1954.

Dès 1961 et la publication de James et la grosse pêche, l'écrivain anglais séduit aussi bien les enfants en quête d'aventures rocambolesques et de situations improbables, que les adultes ayant gardé leur âme d'enfant. S'en suivent d'autres best-sellers à l'instar de Charlie et la Chocolaterie (1964), adapté au cinéma en 1971 et en 2005, Matilda (1988) repris par Danny DeVito en 1996 ou encore Le Bon Gros Géant (1982), adapté par Brian Cosgrove en 1989 et par Steven Spielberg en 2016.

Touche-à-tout et proche de l'auteur/espion britannique Ian Fleming, il écrit son premier scénario en 1967, celui du James Bond On ne vit que deux fois, avec Sean Connery. Il noue ensuite en 1976 une longue et fidèle collaboration professionnelle avec l'illustrateur Quentin Blake, qui saura mettre en images les histoires surréalistes et insolites de l'écrivain, qui donnait vie à ses personnages dans une cabane située au fond du verger de sa maison de Gipsy House, dans le comté de Buckingham.

En 1983, après des déboires familiaux - la mort de sa fille aînée, l'accident de son fils Théo, sa femme paralysée après une attaque cérébrale - il divorce et épouse Felicity Crosland. Trois ans plus tard, il sort le livre autobiographique livre Escadrille 80, qui revient sur son aventure africaine.

Le 23 novembre 1990, Roald Dahl meurt d'une leucémie à l'âge de 74 ans. Après sa mort, sa femme créé la Fondation Roald-Dahl qui aide à la diffusion de l'alphabétisation et à la recherche en hématologie et neurologie.

Récompenses :

1983 : Prix World Fantasy Grand Maître
1983 : Whitbread du meilleur roman jeunesse pour The Witches
1976 : Grand prix de l'humour noir pour La Grande Entourloupe
1960 : Prix Edgar-Allan-Poe de la meilleure nouvelle pour Landlady
1954 : Prix Edgar-Allan-Poe de la meilleure nouvelle pour Someone Like You

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