The Velvet Underground

The Velvet Underground©Getty Images, Adam Ritchie

Fin 1964, le jeune Lou Reed, qui travaille comme compositeur pour la maison de disques Pickwick, fait la connaissance de John Cale, multi-instrumentiste gallois féru de La Monte Young. Les deux musiciens fondent alors un premier groupe baptisé The Primitives, sous lequel ils publient un premier 45-tours. Le groupe devient The Warlocks, The Falling Spikes, puis, enfin, The Velvet Underground en novembre 1965, un nom inspiré par un livre sur le sado-masochisme. Le duo recrute d'autres musiciens, dont le guitariste Sterling Morrison et le batteur Angus MacLise. Ensemble, ils enregistrent une maquette, comprenant les titres Venus in Furs et Heroin, qui leur permet d'attirer l'attention du promoteur Al Aronowitz, lequel leur obtient un concert hebdomadaire au Cafe Bizarre dans Greenwich Village.
C'est dans ce lieu culte de l'underground new-yorkais que le groupe rencontre Maureen "Moe" Tucker, qui devient leur batteuse, et Andy Warhol, qui les fait jouer dans sa mythique Factory et devient leur manager. Pour ce dernier, il manque quelqu'un de magnétique à la bande. C'est ainsi qu'il a l'idée de recruter au chant l'actrice et mannequin allemande Nico, dont la voix grave est le parfait contrepoint de la voix doucement nasillarde de Lou Reed. En 1966, le groupe enregistre son premier album qu'Andy Warhol produit. Contre l'avis de Lou Reed, Warhol parvient à faire que trois des onze chansons soient chantées par Nico, le disque s'appelle ainsi The Velvet Underground and Nico. La pochette signée Warhol, montrant une banane autocollante légendée "Peel Slowly and See" ("Pelez lentement et voyez"), qui deviendra mythique.
Débarrassé de Warhol et de sa muse Nico, le Velvet publie White Light/White Heat, un deuxième album moins pop et beaucoup plus rêche au niveau des instrumentations. Le disque est un échec commercial. Suite aux tensions grandissantes qui opposent Lou Reed et John Cale, le chanteur décide de se débarrasser de son multi-instrumentiste pour le ... remplacer par un musicien plus orienté pop : Doug Yule. Le résultat est The Velvet Underground (1969), troisième album éponyme beaucoup plus riche en ballades folk lo-fi et mélancoliques.
Abandonnés par leur maison de disques, les membres du Velvet Underground signent pour deux albums avec Atlantic Records qui leur donne une consigne : produire des albums "loaded with hits" ("chargés de tubes"). Fatigué par une tournée harassante, Lou Reed perd un peu sa voix et se voit contester le leadership du groupe par Doug Yule. Cette baisse d'influence du compositeur iconique donnera lieu à l'album le plus commercial du Velvet, Loaded (1970), et le dernier avec Lou Reed, qui claque la porte en pleine séance d'enregistrement, le 23 août 1970, pour entamer une carrière solo.
Après les départs (ou renvois) successifs de Nico, John Cale, Lou Reed et Sterling Morrison, le chanteur et musicien Doug Yule, qui n'avait rejoint le groupe qu'à mi-parcours, se retrouve seul aux commandes. Malgré cela et poussé par le producteur Steve Sesnik, il sort un cinquième album du Velvet, Squeeze, que beaucoup considèrent davantage comme le premier album solo de Yule, lequel mettra fin au groupe après la sortie de ce LP. The Velvet Underground se reformera momentanément en 1992, deux ans après la mort d'Andy Warhol et l'hommage de Lou Reed et John Cale, enfin réconciliés, sur l'album-concept Songs for Drella. Le groupe, sans Doug Yule et Nico, décédée en 1988, remonte sur scène pour une série de concerts en Europe jusqu'en 1994. Si la mort de Lou Reed en 2013 met fin à toute idée de nouvelle reformation, la rétrospective consacrée sur le groupe à la Philharmonie de Paris au printemps 2016 est l'occasion pour John Cale de rejouer les chansons du mythique premier album.
Discographie :
1973 : Squeeze
1970 : Loaded
1969 : The Velvet Underground
1968 : White Light/White Heat
1967 : The Velvet Underground and Nico

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